Piloot worden was geen droom, enkel een stap in de goede richting

Als dochter van een communicatietechnicus woonde Nancy Vermeulen (43) in haar jonge jaren dicht bij de luchtmachtbasis van Kleine-Brogel. De F-104 Starfighters en F-16’s vond ze wel indrukwekkend, al was piloot worden niet haar kinderdroom. De kleine meid zag het grootser. Met haar eerste sterrenkijker die ze kreeg voor haar zevende verjaardag, tuurde ze uren naar de Melkweg.

Nancy in het Spacecenter
Nancy in het Spacecenter

Ruimtevaarder, dat zou ze later worden!

De volkssterrenwacht Urania in Hove speelde een belangrijke rol in haar jeugd. Nancy nam er regelmatig deel aan jongerenstages. Daar werden haar dromen omgevormd tot concrete plannen. De gesprekken die ze voerde met Dirk Frimout inspireerden haar mateloos en daardoor besloot ze om zich eerst toe te leggen op de wetenschap. Aan de universiteit in Antwerpen ging ze Fysica en Sterrenkunde studeren. Tijdens de middelbare studies kon school haar weinig boeien, ze wilde vooral kennis opdoen binnen haar interessewereld. Haar Master of Science behaalde ze met grote onderscheiding.

“Er zijn twee mogelijke wegen die naar de ruimte kunnen leiden: een wetenschappelijke carrière, of een operationele carrière als piloot. Of allebei, dat is nog beter.”

De gedreven jongedame werkte een strategie uit om in de toekomst haar droom als astronaut waar te maken. Volgens Frank De Winne zou haar kans om geselecteerd te worden groter zijn, als ze niet alleen wetenschapper, maar ook piloot zou zijn. Zo gezegd, zo gedaan. Nancy studeerde af als piloot aan de Flight Academy van Sabena. Net in die periode ging het bedrijf failliet. Om haar zware studielening te kunnen afbetalen ging ze vliegen bij DHL.

“Tijdens de nachtvluchten, als de lichtjes in mijn cockpit gedoofd werden, genoot ik van een machtig zicht op de melkweg. Ik waande me in de ruimte.”

Na zes jaren op Boeing 727 en Airbus 300 bij DHL, waarbij ze zelfs enkele missies met een Airbus 300 – vrachtvliegtuig uitvoerde in oorlogstijd boven Bagdad, besloot ze om te stoppen bij deze werkgever en een volgende stap te zetten om haar ultieme doel te bereiken. Nancy startte als wetenschapper bij TU Delft en daarna bij het Koninklijk Meteorologisch Instituut (KMI) tot ze opnieuw kansen zag binnen de wereld van de ruimtevaart.

Nancy Vermeulen en Sir Richard Branson
Nancy Vermeulen en Sir Richard Branson

In 2008 stelde het European Space Agengy ESA eindelijk weer vacatures open. Uit meer dan 15.000 kandidaten selecteerden ze zes personen om astronaut te worden. Nancy, die over de perfecte competenties en diploma’s beschikte, eindigde ongeveer bij de laatste 400. Bijna als een lot uit de loterij, maar helaas niet gewonnen.

De teleurstelling was groot. Werkelijk alles wat ze in haar leven had gedaan, deed ze in functie om haar droomjob te bereiken. En dan, na die selectieprocedure stopte het! Stopte het? Niks van, Nancy smeedde nieuwe plannen en verlegde haar hoop naar de toekomst van de commerciële ruimtevaart.

“Als het niet in de ruimte kan, dan trainen we voorlopig op aarde.”

Nancy Vermeulen in Utah
Nancy Vermeulen in Utah

In 2010, in samenwerking met Mars Society, gesteund door het Amerikaanse ruimtevaartbureau NASA en dankzij de financiële hulp van de Nationale Loterij, werd Nancy gezagvoerder van de Mars-simulatie missie in de woestijn van Utah (USA). In het “Mars Desert Research Station’, een cilindervormige ruimte met een doorsnede van amper 8 meter en met twee verdiepingen, verbleef ze er samen met vijf andere Belgen gedurende twee weken. De volledig van de buitenwereld afgesloten omgeving was een bijna perfecte weerspiegeling van het Marslandschap. Er werd wetenschappelijk onderzoek uitgevoerd op vlak van sterrenkunde, klimaatstudie, navigatie en geologie. Voor alle activiteiten buiten de capsule droegen de deelnemers een ruimtepak.

Momenteel combineert deze ‘vrouw met een missie’ tal van activiteiten. Naast haar job als piloot-instructeur bij een vliegschool in Maastricht werkt ze ook aan de uitbouw van haar eigen bedrijf Space Training Academy. Via voordrachten en workshops,  geïnspireerd op ruimtevaart,  bereikt ze ondernemers, verenigingen en ook de jeugd. Hierdoor hoopt ze ruimtevaart meer onder de aandacht van het grote publiek te brengen en jongeren te stimuleren om studies aan te vatten in haar sector. Verder geeft ze ook basisopleidingen aan toekomstige commerciële astonauten. 

Of een ruimtereis er nog komt voor Nancy? Als het aan haar ligt wel in ieder geval. Ze heeft alles in huis: motivatie, kennis en de juiste connecties. Zelfs met een van de grote pioniers van de commerciële ruimtevaartindustrie, Sir Richard Branson, heeft ze persoonlijk contact. Tot die tijd blijft ze haar kennis delen tijdens haar conferenties en als media commentator in binnen- en buitenland.

Meer civiele berichten

A400M Atlas, wat een beest!
12 oktober 2020
Achter de schermen bij SABCA
100 jaar SABCA
28 september 2020
Flanders Airport klaar voor de toekomst
28 september 2020
Rik Moons vliegt met ULM
Column – Pan Pan Pan
24 september 2020
Toestel crash Coyette
Na de helikoptercrash: nog steeds moeder van drie, maar ook weduwe en ondernemer
24 september 2020
Badge Sabena Piet Van Riet
Toen gouden strepen nog autoriteit konden afdwingen
24 september 2020
Joke van Vooren in VLOC Oostende
Virtual reality
22 september 2020
Captain Ives Belmans 2019
Belgische piloot in het Rijk van de sjeiks
13 september 2020
Piloot Martin Leeuwis
Jachtvliegers doen een boekje open
13 september 2020
Vertrekkende luchtballonnen
Luchtballonen brengen zorgverleners in de wolken
8 september 2020
Cover Het Droneboek
Het droneboek van André Jansens
3 september 2020
Piloten Nils en Stijn
Na de Sea King nu ook Agusta A109 voor studenten van het VLOC
2 september 2020
Screenshot op RateOne website
Luchtvaartgeschiedenis.be en RateOne bundelen de krachten
22 augustus 2020
Piloot Anneleen Smits
Zonnig of niet, laat je nooit verrassen!
23 juni 2020
Sabca vestiging in Charleroi
Eeuweling Sabca terug in Belgische handen
20 juni 2020
Sabena Aerospace en North Sea Aviation Center parkeren vliegtuigen in Oostende
15 juni 2020
Zicht vanuit een helikopter cockpit
Opleiding tot vliegtuig- of helikopterpiloot geschrapt voor subsisies KMO-portefeuille
12 juni 2020
Philippe Bodson
Philippe Bodson lanceert ASL FLY EXECUTIVE: onbezorgd vliegen zoals in de jaren ’70
11 juni 2020
Versoepeling corona-maatregelen voor lichte luchtvaart
31 mei 2020
Partnership tussen The Aviation Factory en North Sea Aviation Center in Oostende
23 mei 2020
In vlucht
Federaties halen slag thuis! Luchtsport terug mogelijk vanaf 11 mei 2020.
10 mei 2020
Ook recreatieve piloten willen zo snel mogelijk opnieuw de lucht in.
5 mei 2020
Sun Air, vanaf september 2020 op Brussels Airport
Brussels Airport verwelkomt Sun-Air vanaf september 2020
23 april 2020
Koninklijke Aeroclub Keiheuvel neemt afscheid van Mon
20 april 2020
A400M MSN104
Eerste vlucht van de Airbus A400M van het Luxemburgse leger
14 april 2020
De sfeervolle opening van de vernieuwde Skyhall, januari 2020.
Skyhall: nieuwe bestemming voor iconisch luchthavengebouw
4 april 2020
Gevolg COVID-19: raken jonge piloten ooit nog aan een job?
2 april 2020
10-12/9/21
Sanicole Airshow
2 april 2020
Air Antwerp logo
Ook Air Antwerp schort vluchten op vanaf 22 maart
18 maart 2020
10/10/20
Brussels Aviation Collectible Show
Zaventem
6 maart 2020
Repatriëring Europeanen uit Wuhan via Melsbroek
31 januari 2020
vliegtuig Brussels Airlines
Schorsing alle vluchten bij Brussels Airlines vanaf zaterdag 21 maart.
29 januari 2020
Piloot en 2 toeschouwers komen om tijdens airshow in Guatemala
18 januari 2020
Sabena, het turbulente verhaal van een pionier
1 januari 2020
Betekenis van de strepen van een piloot
27 december 2019
Een warme actie t.v.v. FONAVIBEL
24 december 2019
Fonavibel, een warme blik achter de schermen van de Belgische Luchtmacht
24 december 2019
Orgaantransport: een race tegen de tijd!
24 december 2019
Eerste editie, valse start
24 december 2019
De MUG-heli, een onbetaalbaar verschil
24 december 2019
Hoogvliegers: een sterk staaltje ‘Top Gun’ uit Nederland
23 december 2019
Glenn Miller 75 jaar geleden verdwenen tijdens vlucht
16 december 2019
Militaire luchtverkeersleiders definitief verhuisd
3 december 2019
BIV op vliegtuigen? Het aandeel luchtvaart is verwaarloosbaar: slechts 0,02 %
14 november 2019
Jean-Pierre De muyt
Special Job @ BELGOCONTROL
14 november 2019
Marchetti
50 jaar Marchetti
14 november 2019
Jos snor palmers
In het hol van de… Tiger
14 november 2019
CO2 uitstoot vliegtuig
Wat met BIV op vliegtuigen?
10 november 2019
Bram Vermeulen
Wist je dat… de nieuwe weerman luchtcadet was?
8 november 2019
IACE: Belgische luchtcadetten slaan vleugels uit in het buitenland
8 november 2019
Thermiek, de motor voor zweefvliegers
8 november 2019
Renaud ‘Grat’ Thys Van de Belgische valk naar de Canadese horzel
8 november 2019
F-35, de keuze is gemaakt
8 november 2019
Vleugels, de ultieme beloning voor elke luchtcadet
7 november 2019
meaux airshow 2020
28/06/20
Meaux Airshow
Meaux Esbly Airport, Isles-lès-Villenoy, Frankrijk
4 november 2019
Aankomst eerste F-35 alvast ‘niet onzichtbaar’
3 november 2019
Helikopter kopen of huren?
31 oktober 2019
Belgisch kampioen kunstvliegen 2018
31 oktober 2019
Niky Terzakis, CEO van Air Belgium
31 oktober 2019
Icarus bronsgieterij rate one
Waar dromen versmelten tot kunstwerken
31 oktober 2019
Piere d'ardenne Alfako Rate One
Pilotenopleiding, waar loopt het mis?
31 oktober 2019
info
Air Antwerp biedt via KLM extra diensten aan en mikt op extra omzet
27 oktober 2019
Lady Bush Pilot
10 oktober 2019
International Air Cadet Exchange 2019
10 oktober 2019
Pegasus, is niet het enige paard dat vliegt
10 oktober 2019
Prom 70C Brothers in Arms
10 oktober 2019
Weemoed geïnkt op een gevoelige huid
4 oktober 2019
Op de grond of in de lucht… deze boxers presteren altijd!
4 oktober 2019
Niet alleen gevechtspiloten vliegen met straaljagers!
4 oktober 2019
20/9/20
Flandre Lys Airshow
Merville
19 september 2019
21/7/20
Nationale feestdag
Brussel/Bruxelles
19 september 2019
16-18/7/21
Royal Internationa Air Tattoo
RAF Fairford
19 september 2019
12/6/20
50 jaar Midden-Zeeland Airshow
Arnemuiden
19 september 2019
14-17/4/21
Aero Friedrichshafen
Friedrichshafen
19 september 2019
Sensation flight aan boord van een Mirage M5B
19 september 2019
Euravia Rate One
Zeg niet zomaar ‘studentenclub’ tegen EUROAVIA
19 september 2019
FlyAdvisor: Discover Poland
19 september 2019
FlyAdvisor Knokke EBKW
5 september 2019
De laatste vlucht van koning Boudewijn
5 september 2019
Bruegel siert zesde Belgian Icon-vliegtuig van Brussels Airlines
5 september 2019
‘Musée de l’ALAT et de l’Hélicoptère’, walhalla voor helikopterfanaten
5 september 2019
A(i)rtistic: Liévin d’Ydewalle
14 augustus 2019
RBAC – IACE 2019
23 juli 2019
Air Astrid
9 juli 2019
Achter de schermen bij Airbus in Sevilla: A400M in productie
1 mei 2019
Terugblik: Marc Emonts-Gast
1 mei 2019
RS05 op rust in Oostende
19 januari 2019
Primeur uit Antwerpen: medisch transport via drones
6 december 2018
Vleugels krijg je niet zomaar, je moet ze verdienen
7 november 2018
FlyAdvisor: dagje Midden-Zeeland
14 september 2018

Meer info: www.nancyvermeulen.be

Reportage uit: RateOne editie 06